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Belka (Белка, littéralement « écureuil », mais en tant que nom d'animal, dérivant du mot russe pour « blanc », белый) et Strelka (Стрелка, « petite flèche ») étaient deux chiennes qui passèrent ensemble une journée dans l'espace à bord du Spoutnik 5 le 19 août 1960.

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Il ne s'agissait pas de premiers animaux à atteindre l'orbite terrestre. Avant eux il y a eu le vol de Laïka en 1957 qui a péri quelques heures après le lancement de Spoutnik 2. Tous les chiens participant aux programmes spatiaux soviétiques étaient des chiens errants ramassés dans la rue selon les critères de la taille — pas plus haut que 35 cm — et du poids — au-dessous de 6 kilos.

Les deux chiennes étaient accompagnées d'un lapin gris, quarante souris, deux rats, des mouches et plusieurs plantes et champignons. Ils furent tous récupérés sains et saufs le jour suivant. C'était le premier vol spatial qui ramenait ses occupants vivants.

Après leur mort, leurs corps furent préservés et naturalisés. Elles sont à présent exposées à Moscou au monument des Conquérants de l'Espace sous le Monuments des Cosmonautes. 

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Belka et Strelka: en Russie on les adore!






Belka et Strelka en Movie Stars d'une série de films (Space Dogs en anglais)